UEFI: Unified Extensible Firmware Interface

Hardware

unified extensible firmware interface

Cuando inicias tu ordenador, éste no inicia su sistema operativo de forma inmediata. El ordenador atraviesa una rutina que fue originalmente establecida en el primer ordenador personal mediante la iniciación de hardware a través de BIOS (Basic Input Output System). Se trata un proceso requerido para permitir a los variados componentes de hardware del ordenador comunicarse entre ellos. Una vez que el POST (Power On Self Test) se ha completado, BIOS comienza con el proceso de inicio del sistema operativo.

Este procesamiento se ha mantenido en esencia de la misma manera por más de veinte años, pero los consumidores pueden no notar como esto se ha modificado en los últimos tiempos. La mayoría de ordenadores actuales hacen uso de un sistema llamado Unified Extensible Firmware Interface o UEFI. Este articulo se orienta a observar de cerca qué es UEFI y su rol en ordenadores personales.

Historia de UEFI

UEFI no es más que una extensión del Extensible Firmware Interface original desarrollado por Intel. Ellos desarrollaron este nuevo hardware y software de sistemas de interfaz cuando se lanzó la línea de procesadores de servidor Itanium o IA64. Debido a su arquitectura avanzada y las limitaciones del entonces existente sistema BIOS, se buscó desarrollar un nuevo método de integración entre el hardware y el sistema operativo, permitiendo mayor flexibilidad. Al no contar Itanium con el éxito esperado, los estándares de EFI también perdieron su vigor por muchos años.

En el año 2005, el foro unificado de EFI fue establecido entre un gran número de reconocidas corporaciones, buscando expandir a partir de las especificaciones originales desarrolladas por Intel y producir un nuevo estándar para la actualización de interfaz de hardware y software.

Éstas incluyen compañías como AMD, Apple, Dell, IBM, Intel, Lenovo y Microsoft. Incluso dos de los más importantes desarrolladores de BIOS, American Megatrends Inc. Y Pheonix Technologies son miembros.

¿Qué es UEFI?

UEFI es una especificación capaz de definir la manera de comunicarse entre el hardware y software dentro de un ordenador.

Estas especificaciones incluyen dos aspectos de el proceso conocido como boot services y runtime services. Los boot services definen la manera en que el hardware iniciará el software o sistema operativo. Los runtime services incluyen saltar el procesamiento de boot y cargar aplicaciones directamente desde UEFI. Esto lo lleva a actuar como un sistema operativo mediante la iniciación de un navegador.

Mientras muchos suelen denominar a UEFI como la muerte de BIOS, el sistema no cuenta con la capacidad de remover completamente el BIOS del hardware. Las especificaciones primarias carecen de opciones de configuración o POST. Como resultado, el sistema aún requerirá de BIOS para lograr ambos objetivos. La diferencia es que BIOS probablemente no contará con el mismo nivel de ajustes de configuración como es posible en otros sistemas.

Beneficios de UEFI

El mayor beneficio de UEFI es la total independencia de tipo de hardware. BIOS es específico para la arquitectura x86 que ha sido utilizada en ordenadores por años y años. Esto permite que un ordenador pueda hacer uso de un procesador de otro fabricante, o bien uno que no cuente con el código x86 incorporado. Este hecho podría presentar implicaciones en dispositivos como tabletas o incluso en la plataforma Microsoft conocida como Surface que utilizaba un procesador basado en ARM.

El otro gran beneficio de UEFI es la habilidad de fácilmente iniciarse en sistemas operativos múltiples sin la necesidad de un bootloader como LILO o GRUB. En cambio, UEFI puede seleccionar de manera automática la partición con el sistema operativo y cargar desde la misma.  Para lograr esto, sin embargo, tanto el hardware como el software deben contar con el apropiado soporte para la especificación de UEFI. Esto existe en sistemas de ordenadores Apple, los cuales hacen uso de Boot Camp para contar ya sea con Mac OS X o Windows cargado en un mismo ordenador.

Por último, UEFI ofrece muchas interfaces mucho más intuitivas para el usuario en relación a los antiguos menús de texto ofrecidos por BIOS.

Esto llevará a la realización de ajustes de sistema de manera mucho más simple. A su vez, la interfaz posiblemente permitirá la ejecución de ciertas aplicaciones como ser un explorador web de uso limitado sin la necesidad de ejecutar el sistema operativo en su totalidad. Hoy en día, algunos ordenadores cuentan con esta capacidad, pero esto es de hecho logrado gracias a la ejecución de un mini sistema operativo alojado en BIOS.

Desventajas de UEFI

El mayor problema presentado a usuarios UEFI es el soporte para hardware y software. Para trabajar de manera óptima, el hardware y sistema operativo deben ambos soportar la especificación apropiada. Por el momento, dicho problema no es tal en la actual versión de Windows o Mac OS X, pero sistemas operativos antiguos como Windows XP no cuentan soporte.

El problema es justamente a la inversa. Los softwares más nuevos que requieren sistemas UEFI pueden impedir que sistemas viejos sean actualizados a sistemas operativos más actuales.

Muchos de aquellos usuarios acostumbrados a exigir sus ordenadores al máximo también pueden verse un tanto frustrados. La inclusión de UEFI elimina muchas de las variadas configuraciones dentro de BIOS y gracias a las cuales podremos obtener un desempeño de procesadores y memoria mucho más elevado. Este fue el problema principal dentro de la primera generación de hardware UEFI. Es verdad que la mayoría de hardware de un diseño que imposibilite esta clase de ajustes no permitirá la modificación de voltaje y demás configuraciones, pero la mayoría del hardware de este tipo ya ha superado esta clase de problemas.

Conclusiones

BIOS ha sido extremadamente efectivo en lo que a correr ordenadores personales respecta, algo que ha logrado mantenerse más de veinte años.

BIOS ha alcanzado una gran cantidad de limitaciones que han puesto en aprietos la creación de nuevas tecnologías sin introducir soluciones a cada problema. UEFI se encuentra configurado para reemplazar la mayoría de los procesos de BIOS y ofrecerlos de manera clara al usuario. Esto hará del ambiente de la computación algo de uso mucho más sencillo y flexible. La introducción de la tecnología no existiría sin sus problemas, pero su potencial supera con creces los requisitos heredados inherentes a un ordenador BIOS.

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