¿Qué es el tiempo de búsqueda de un disco duro?

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El tiempo requerido por un componente mecánico de hardware para localizar información en un dispositivo de almacenamiento es lo que se conoce como tiempo de búsqueda. Dicho valor se expresa típicamente en milisegundos (ms). Un menor valor de tiempo corresponderá una mayor velocidad de búsqueda.

El tiempo de búsqueda no se corresponde con la cantidad total de tiempo requerida para copiar un archivo a un disco duro, descargar información de internet, o quemar datos en un disco, etc. Si bien el tiempo de búsqueda cuenta con un rol de importancia en el tiempo total requerido para completar tareas como las mencionadas, se trata de un factor de escasa importancia en estos proceso.

Por lo general, podemos referirnos  a tiempo de búsqueda como tiempo de acceso, aunque en los hechos, el tiempo de acceso es un tanto más largo que el tiempo de búsqueda debido a la presencia de un pequeño período de latencia entre la localización de datos y su posterior acceso.

¿Que factores determinan el Tiempo de Búsqueda?

El tiempo de búsqueda de un disco duro se refiere a la cantidad de tiempo requerida por la cabeza de montaje del dispositivo (empleada para escribir/leer datos) para posicionar su brazo actuador (donde se ubican los cabezales) en la pista (donde se almacenan los datos) de manera tal de leer/escribir información en un determinado sector del disco.

Al tratarse de un trabajo físico que requiere tiempo para completarse, el tiempo de búsqueda puede ser instantáneo en caso que el cabezal se encuentre posicionado en la pista correcta, o un poco más largo en caso que el cabezal deba de transportarse hacia una nueva ubicación.

De esta manera, el tiempo de búsqueda de un disco duro se mide de acuerdo a su tiempo de búsqueda promedio. Esto es debido a que no todos los discos duros contarán con su cabeza de montaje en la misma posición. Generalmente, el tiempo de búsqueda promedio de un disco duro se calcula en relación al tiempo requerido para buscar información en un tercio de sus pistas.

Si bien el tiempo de búsqueda promedio es el método más simple para medir este valor, esto también puede calcularse a través de otros modos: Pista a pista y Trazo completo. Pista a pista es la cantidad de tiempo empleada para buscar datos entre dos pistas adyacentes, mientras que trazo completo se refiere a la cantidad de tiempo requerida para buscar a través de la extensión total del disco, desde la pista interna hasta las externas.

Ciertos dispositivos empresariales de almacenamiento cuentan con discos duros que intencionalmente presentan una capacidad menor de manera tal que existan menos pistas, proveyendo al actuador una distancia más corta para moverse de una hacia otra. Esto es denominado como trazado corto.

Estos términos relacionados a discos duros pueden resultar un tanto extraños y confusos, pero en definitiva todo lo que necesitas saber es que el tiempo de búsqueda de un disco duro se corresponde con la cantidad de tiempo empleada por el dispositivo para localizar datos, de manera tal que un valor de tiempo menor siempre será proporcional a un tiempo de búsqueda más rápido.

Ejemplos de tiempo de búsqueda en Hardware común

El tiempo de búsqueda promedio en discos duros ha mejorado lentamente con el paso de los años, partiendo de un primer dispositivo (IBM 305) con una capacidad de búsqueda de alrededor de 600 ms. Un par de décadas más tarde se llegó a un tiempo de búsqueda promedio de 25 ms.

Los discos duros actuales pueden presentar un tiempo de búsqueda de alrededor de unos 9 ms, dispositivos móviles unos 12 ms, y servidores de gama alta alrededor de 4 ms de tiempo de búsqueda promedio.

Los discos duros de estado sólido (SSD) no cuentan con componentes movibles tal y como sí se puede observar en dispositivos de rotación tradicionales, de manera tal que su tiempo de búsqueda se mide de manera diferente. La mayoría de discos de estado sólido presentan un tiempo de búsqueda entre los 0.08 y 0.16 ms.

Ciertos dispositivos, como unidades de disco óptico y disqueteras, cuentan con un cabezal más grande que un disco duro, y por lo tanto presentan un tiempo de búsqueda más lento que estos. Por ejemplo, DVDs y CDs cuentan con un tiempo de búsqueda promedio de entre 65 ms y 75 ms, lo cual es significativamente más lento que lo ofrecido por discos duros.

¿Es el tiempo de búsqueda realmente importante?

Es importante tener en cuenta que si bien el tiempo de búsqueda cumple con un rol necesario a la hora de determinar la velocidad total de un ordenador u otro dispositivo, existen también otros componentes que trabajan en conjunto y son igualmente importantes.

Por lo tanto, si buscas adquirir un nuevo disco duro para incrementar la velocidad de tu ordenador, o para comparar múltiples dispositivos y develar cuál es más veloz, recuerda considerar también otros aspectos como la memoria del sistema, CPU, sistema de archivos, y el software corriendo en el dispositivo.

Por ejemplo, el tiempo total empleado para hacer algo como descargar un vídeo de internet no tiene mucha relación con el tiempo de búsqueda de un disco duro. Si bien es cierto que el tiempo para almacenar un archivo en el disco cuenta con cierta relación con el tiempo de búsqueda (dado simplemente a que el disco no funciona de forma instantánea), en un escenario de descarga de archivos, la velocidad total es determinada más por el ancho de banda de la red.

El mismo concepto aplica a otras acciones como por ejemplo la conversión de archivos, copiar un DVD al disco duro, y tareas similares.

¿Podemos mejorar el tiempo de búsqueda de un disco duro?

Si bien no puedes hacer nada para incrementar la velocidad de las propiedades físicas de un disco duro para incrementar su tiempo de búsqueda, existen ciertos métodos para mejorar su desempeño general. Esto se debe a que el tiempo de búsqueda, aclaramos nuevamente, no es el único factor determinante a la hora de hablar de desempeño.

Un ejemplo es el de la reducción de fragmentación mediante el uso de una herramienta de desfragmentación gratuita. Si los fragmentos de un archivo se encuentran esparcidos en un disco duro como piezas separadas, tomará más tiempo para el dispositivo para recolectarlas y organizarlas dentro de un único espacio. Desfragmentar un disco duro puede consolidar estos fragmentos de archivos para estimular un mejor tiempo de acceso.

Antes de desfragmentar, puedes también considerar la posibilidad de eliminar archivos en desuso como historiales de búsqueda, vaciar Papelera de Reciclaje, o crear copias de respaldo de aquellos datos que el sistema operativo no emplee de manera activa, ya sea con una herramienta de backup gratuita o un servicio de backup online. De esta manera el disco duro quedará exento de navegar a lo largo de toda esta información esparcida cada vez que necesite leer o escribir datos en el disco.

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